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26 Marzo 2021

Las células orales juegan un papel clave ante la infección por SARS-CoV-2


Un equipo científico de los Institutos Nacionales de Salud y la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill apuntan la posibilidad de que la boca desempeñe un papel importante en la transmisión del SARS-CoV-2 a los pulmones o al sistema digestivo a través de la saliva cargada de virus de las células orales infectadas. Según los investigadores, una mejor comprensión de la participación de la boca podría ser clave para diseñar estrategias para reducir la transmisión viral dentro y fuera del cuerpo. Así lo han recogido en el estudio publicado el pasado 25 de marzo en Nature Medicine.

"Según los datos de nuestros laboratorios, sospechamos que al menos parte del virus presente en la saliva podría provenir de los tejidos infectados de la boca", afirma el director de la investigación, el Dr.  Blake M. Warner, DDS, Ph.D., MPH, investigador clínico asistente y jefe de la Unidad de Trastornos Salivales del NIDCR. Para explorar esta posibilidad, los investigadores estudiaron tejidos orales de personas sanas para identificar las regiones de la boca susceptibles a la infección por SARS-CoV-2. Las células vulnerables contienen instrucciones de ARN para producir "proteínas de entrada" que el virus necesita para ingresar en las células.

Se encontró ARN para dos proteínas de entrada claves, conocidas como el receptor ACE2 y la enzima TMPRSS2, en ciertas células de las glándulas salivales y los tejidos que recubren la cavidad oral. En una pequeña parte de las células de las glándulas salivales y gingivales, el ARN para ACE2 y TMPRSS2 se expresó en las mismas células. Esto indicó una mayor vulnerabilidad, porque se cree que el virus necesita ambas proteínas de entrada para acceder a las células.     

"Los niveles de expresión de los factores de entrada son similares a los de las regiones que se sabe que son susceptibles a la infección por SARS-CoV-2, como el tejido que recubre los conductos nasales de las vías respiratorias superiores", explica el doctor Warner. 

Una vez que los investigadores confirmaron que partes de la boca son susceptibles al SARS-CoV-2, buscaron evidencia de infección en muestras de tejido oral de personas con COVID-19. En las muestras recolectadas en los NIH de pacientes con COVID-19 que habían fallecido, el ARN del SARS-CoV-2 estaba presente en poco más de la mitad de las glándulas salivales examinadas. En el tejido de la glándula salival de una de las personas que había muerto, así como de una persona viva con COVID-19 agudo, los científicos detectaron secuencias específicas de ARN viral que indicaban que las células estaban haciendo activamente nuevas copias del virus, reforzando aún más la situación. Había evidencia de infección.

La infección oral podría ser la base de los síntomas orales de COVID-19

Al encontrar evidencia de infección del tejido oral durante la investigación, los científicos se preguntaron si esos tejidos podrían ser una fuente del virus en la saliva. En personas con COVID-19 leve o asintomático, se descubrió que las células que se desprenden de la boca a la saliva contienen ARN del SARS-CoV-2, así como ARN para las proteínas de entrada.

Para determinar si el virus en la saliva es infeccioso, los investigadores expusieron la saliva de ocho personas con COVID-19 asintomático a células sanas cultivadas. La saliva de dos de los voluntarios provocó la infección de las células sanas, lo que plantea la posibilidad de que incluso las personas sin síntomas puedan transmitir el SARS-CoV-2 infeccioso a otras personas a través de la saliva.

Finalmente, para explorar la relación entre los síntomas orales y el virus en la saliva, el equipo recolectó saliva de un grupo separado de 35 voluntarios de los NIH con COVID-19 leve o asintomático. De las 27 personas que experimentaron síntomas, las que tenían virus en la saliva tenían más probabilidades de informar pérdida del gusto y el olfato, lo que sugiere que la infección oral podría ser la base de los síntomas orales de COVID-19.

La boca infravalorada ante la Covid-19

Tras la investigación, sus autores sugieren que la boca, a través de células orales infectadas, juega un papel más importante en la infección por SARS-CoV-2 de lo que se pensaba anteriormente.

Para los investigadores del estudio cuando se ingiere saliva infectada o se inhalan pequeñas partículas de ella se podría transmitir potencialmente el SARS-CoV-2 a nuestra garganta, nuestros pulmones o incluso nuestras entrañas.

"Al revelar un papel potencialmente subestimado de la cavidad oral en la infección por SARS-CoV-2, nuestro estudio podría abrir nuevas vías de investigación que conduzcan a una mejor comprensión del curso de la infección y la enfermedad. Esta información también podría faciltar las intervenciones para combatir el virus y aliviar los síntomas orales de COVID-19 ", concluye el Dr. Warner, director de la investigación.

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